盗猎凶猛,莫桑比克的大象不敢长象牙了

一项最新的科学研究表明,莫桑比克严重的象牙偷猎,导致了该地区大象向“无牙”方向进化。该研究结果于10月21日发表在《科学》杂志上。
从1970年代末到1990年代初,莫桑比克约90%的大象被交战双方屠杀。偷猎者出售象牙以资助政府军和叛乱分子之间的冲突。到了2000年代初,莫桑比克的大象数量从战前的从2500多头下降到200头左右。
在战争之前,莫桑比克的戈龙戈萨国家公园( Gorongosa National Park )中大约18.5%的雌象是自然无牙的。但科学家发现,自20世纪90年代初出生的大象中,这一数字已上升到33%。在如今的戈龙戈萨公园,半数雌象没有象牙,这表明偷猎的幸存者已将这种特性传给了它们的雌性后代。

戈龙戈萨国家公园中,一头无牙的雌性大象。

普林斯顿大学的进化生物学家肖恩·坎贝尔·斯塔顿(Shane Campbell-Staton)和他的同事们通过数学模型证实,这种转变是面临盗猎压力的结果:对有象牙的大象的选择性杀戮,导致了更多无象牙后代的出生。与此形成对比的是,在保护得当的大象种群中,无牙的雌性大象比例可能只有2%。
狩猎导致动物形态变化早有先例。例如,在长达二十年的“战利品狩猎”之下,加拿大阿尔伯塔省的大角羊(Ovis canadensis)的角的大小下降了20%,而捕鱼也被认为使一些鱼类的体型变小。
研究人员在对7头长有象牙的雌性大象和11头没有象牙的雌性大象的基因组测序后发现,“无牙”的趋势与X染色体上的一个突变有关。该突变对雄性大象是致命的,会导致拥有该突变的雄性大象在子宫内不能正常发育,而在雌性大象中,它是显性的。
加拿大维多利亚大学的保护专家克里斯·达里蒙特(Chris Darimont)告诉《自然》:“这为我们敲响了警钟,让我们认识到人类也能主导地球上的进化。”
该研究的共同作者,普林斯顿大学的罗伯特·普林格教授说,这一发现可能对大象产生长远影响。尽管没有象牙的大象会逃过偷猎,但由于无象牙的特征对雄性后代是致命的,因此总体上可能会有更少的雄性大象出生。这可能会减缓莫桑比克的大象种群的恢复速度,目前,戈龙戈萨国家公园的大象数量刚过700头。
这一情况可能导致的另一个连锁反应是自然景观的改变。通过观察大象粪便中的DNA,研究人员了解到,有牙和无牙的大象吃的植物也不相同。此外,由于大象的日常生活非常依赖象牙——获取食物、挖洞取水、保护安全,没有象牙的大象该如何生活,科学家们尚不清楚。
普林格尔教授说:“面对盗猎,无牙可能是有利的。但这是有代价的,而这代价依然是生命。”
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